Problemas de pensamiento y memoria en la esclerosis múltiple

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Por Rosalind Kalb, Barbara Giesser, Kathleen Costello

Para muchas personas, la idea de que la EM puede afectar la forma en que piensan es el aspecto más aterrador de esta enfermedad. “Puedo manejar los síntomas físicos, pero no te metas con mi mente” es un estribillo bastante común.

Sorprendentemente, los cambios cognitivos ni siquiera fueron reconocidos ni abordados por la comunidad médica hasta hace unos 25 años (lo cual es un tanto desconcertante dado que Jean-Martin Charcot notó estos síntomas en sus primeras descripciones de la EM a finales del siglo XIX). Durante años, a los pacientes se les dijo que la EM no podía afectar a la mente o que sólo lo hacía en raras ocasiones. Pero afortunadamente, los investigadores y los médicos de la EM han comenzado finalmente a centrar una atención significativa en este importante problema.

Recuerde que la disfunción cognitiva no es un trastorno emocional – una persona puede tener problemas con el pensamiento y la memoria sin tener un problema emocional.

El término cognición se refiere a las funciones de nivel superior del cerebro humano, incluyendo:

  • Procesamiento de la información entrante (atención y concentración)
  • Adquirir, almacenar y recuperar nueva información (aprendizaje y memoria)
  • Organizar y manipular la información para priorizar y resolver problemas, así como planificar y ejecutar actividades complejas (funciones ejecutivas).
  • Actuar sobre la información y comunicarla a los demás (expresión)

Aunque la lista hace que estas funciones suenen separadas e independientes, recuerde que de hecho son interdependientes. Por ejemplo, no puedes recordar algo sin haberle prestado atención en primer lugar.

Tampoco se puede organizar la información de una manera efectiva si no se puede recordar; tampoco se puede tratar la información de manera efectiva o comunicarla a otros sin haberla aprendido y organizado de una manera significativa. Por lo tanto, los problemas en cualquiera de estas funciones pueden afectar la forma en que usted piensa y se desempeña.

Es importante que se familiarice con los tipos de cambios que pueden ocurrir porque:

  • Los cambios cognitivos pueden ocurrir en cualquier momento, y no parecen correlacionarse con el tiempo transcurrido desde el diagnóstico ni con el nivel de discapacidad física de la persona. Por ejemplo, una persona con limitaciones físicas significativas, que ha tenido EM durante algún tiempo, puede estar libre de síntomas cognitivos, mientras que una persona con un diagnóstico reciente y pocos síntomas físicos puede tener un deterioro cognitivo significativo.
  • Incluso los síntomas relativamente leves pueden tener un impacto bastante grande en varias actividades de la vida diaria. Por ejemplo, las personas con EM son más propensas a abandonar la fuerza laboral debido a los síntomas cognitivos y la fatiga que debido a problemas de movilidad. La salida temprana de la fuerza laboral es un problema crítico para las personas con EM, pero a menudo se puede evitar con un manejo adecuado de los síntomas.
  • La fatiga cognitiva puede interferir con su capacidad para hacer las cosas. Las investigaciones han demostrado que las personas con EM que se concentran muy intensamente en una tarea cognitivamente extenuante pueden experimentar un tipo de fatiga mental que se siente como una “fuga de cerebros” aguda. Afortunadamente, un breve descanso de la tarea generalmente le ayudará a volver a la normalidad.
  • Los cambios cognitivos tienden a progresar lentamente con el tiempo. Aunque las recaídas de la EM pueden incluir un empeoramiento repentino de los síntomas cognitivos y físicos, que tienden a mejorar a medida que la recaída termina, los problemas con el pensamiento y la memoria generalmente no desaparecen por completo.
  • Cuanto antes se identifiquen este tipo de problemas cognitivos, más fácil será desarrollar estrategias eficaces para tratarlos. Los problemas pequeños siempre son más fáciles de resolver que los grandes. Cuando usted es capaz de poner el dedo en un problema con el pensamiento o la memoria desde el principio, puede encontrar maneras de compensarlo antes de que el problema comience a interferir significativamente con su vida diaria.

Al igual que los síntomas físicos que pueden presentarse en la EM, los cambios cognitivos son muy variables de una persona a otra. Una persona puede experimentar muchos problemas mientras que otra persona no experimenta ninguno o muy pocos. En otras palabras, no hay dos personas que experimenten los mismos cambios exactamente de la misma manera.

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