Funciones de los sistemas inmunológico y nervioso en la esclerosis múltiple

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Aunque la esclerosis múltiple (EM) se describe como el trastorno neurológico más común diagnosticado en adultos jóvenes, el problema no parece originarse en el sistema nervioso. En cambio, décadas de investigación han señalado al sistema inmunológico del cuerpo como el culpable.

Algún tipo de mal funcionamiento en el sistema inmunológico interfiere con el funcionamiento del sistema nervioso del cuerpo, lo que provoca los síntomas comúnmente asociados con la EM. El pensamiento actual es que el fallo es un problema autoinmune, lo que básicamente significa que su cuerpo está destruyendo por error algunos de sus propios tejidos y células saludables. Pero, este pensamiento aún no ha sido probado.

El sistema inmunológico y la EM

El sistema inmunológico, que es una compleja red de glándulas, tejidos y células circulantes, es la defensa de primera línea de su cuerpo en la lucha contra la infección por virus, bacterias y otros tipos malos. Cuando se enfrenta a una infección, el sistema inmunológico se prepara para neutralizar al invasor extraño y devolverle la salud.

Para que su sistema inmunológico haga su trabajo correctamente, tiene que ser capaz de distinguir entre los buenos (las células, tejidos y órganos que componen su cuerpo) y los malos (cualquier invasor extranjero, como un virus o bacteria que no comparte sus genes).

Y escucha esto: El sistema inmunológico es tan poderoso que podría rechazar al feto en desarrollo de una mujer embarazada (que comparte sólo algunos de sus genes) si las hormonas del embarazo no suprimieran su sistema inmunológico.

El sistema nervioso y la EM

El sistema nervioso, que controla todas las funciones corporales, está formado por neuronas, cada una de las cuales consiste en un cuerpo celular y su larga extensión, el axón. Y muchos axones están cubiertos por una capa protectora o aislante llamada mielina. Las neuronas se agrupan en grupos pequeños y grandes llamados nervios.

El sistema se divide básicamente en dos partes: El sistema nervioso central (SNC), que consiste en el cerebro, la médula espinal y los nervios ópticos, es el objetivo del daño causado en la EM. El sistema nervioso periférico (SNP) incluye la red ramificada de nervios y axones que conecta el SNC con los músculos, órganos sensoriales y glándulas del resto del cuerpo.

El sistema nervioso conduce cuatro tipos básicos de señales eléctricas por todo el cuerpo:

  • Señales de motor: Estas señales, que se mueven desde el SNC, a través del SNP, y hacia los músculos y otros órganos, controlan el movimiento, la fuerza y otras funciones corporales.
  • Señales sensoriales: Estas señales regresan al SNC desde los ojos, los oídos, la piel y otros órganos sensoriales, y proporcionan información sobre el medio ambiente de esos órganos.
  • Señales autonómicas: Estas señales van a su sistema gastrointestinal, su vejiga, sus órganos sexuales y otras partes del cuerpo que a menudo actúan sin control consciente.
  • Señales integradoras: Estas señales viajan de célula nerviosa a célula nerviosa dentro del sistema nervioso y se cree que son responsables de muchas funciones cognitivas, como el pensamiento y la memoria.

Estas señales eléctricas son como la corriente de un cable eléctrico: Cuando todo funciona bien, viajan largas distancias a lo largo de los axones cubiertos de mielina en el SNC, saltando de un axón a otro según sea necesario. La mielina (como el aislamiento de goma o plástico alrededor de un cable eléctrico) es lo que ayuda a acelerar las señales eléctricas en su viaje y suaviza cualquier golpe en el camino.

Qué sucede en la EM

En enfermedades autoinmunes como la EM (y la artritis reumatoide, la miastenia grave y la diabetes tipo I, entre otras), el sistema inmunológico pierde la capacidad de distinguir a los buenos de los malos, y así comienza a atacar los tejidos normales del cuerpo. En la EM, esta respuesta autoinmune se dirige a la capa de mielina alrededor de los axones en el SNC, a los axones mismos y a las células que producen la mielina, llamadas oligodendrocitos.

El ataque autoinmune ocurre debido a una ruptura en la barrera hematoencefálica (BBB), que permite que las células inmunitarias que han estado viviendo inofensivamente en su sangre viajen dentro de su SNC para atacar la mielina y los axones, resultando en los síntomas asociados con la EM. El proceso autoinmune en la EM sigue estos pasos, como se muestra en la figura:

  1. La inflamación que ocurre durante una recaída de EM (también llamada ataque o exacerbación) daña la BBB, permitiendo el movimiento de las células inmunitarias hacia el SNC.
  2. Se liberan sustancias tóxicas en el SNC, que pueden aumentar la inflamación y provocar la descomposición de la mielina (en un proceso llamado desmielinización) y de los axones, afectando a veces incluso a los cuerpos de las células nerviosas.
  3. Las células del sistema nervioso llamadas astrocitos se mueven hacia los lugares donde se ha producido el daño y forman tejido cicatricial (lo que da lugar al nombre de esclerosis múltiple, que significa cicatrices múltiples).

Los resultados del proceso autoinmune no son tan bonitos: La inflamación puede causar hinchazón, lo que interfiere con la conducción de señales en el sistema nervioso. La desmielinización resulta en una pérdida de aislamiento alrededor de los axones de las neuronas, lo que ralentiza o interrumpe la conducción del sistema nervioso. Y finalmente, los axones pueden romperse (un proceso conocido como pérdida axonal), que rompe las conexiones entre el sistema nervioso y partes del cuerpo. Esta imagen muestra los pasos implicados en la desmielinización y la pérdida axonal:

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