El papel de la vitamina D en la prevención del cáncer de pulmón

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Por Alan L. Rubin

El cáncer de pulmón es el cáncer mortal más común entre hombres y mujeres. Los estudios sugieren que los niveles normales de vitamina D pueden ayudar a prevenir el cáncer de pulmón. En los Estados Unidos en 2009, se diagnosticaron alrededor de 220,000 casos nuevos de cáncer de pulmón. Ese mismo año, unas 153.000 personas murieron de cáncer de pulmón. Las personas mayores de 65 años son las más afectadas.

No es ningún secreto que la exposición prolongada al humo de los cigarrillos causa cáncer de pulmón. Del 15 por ciento de los pacientes de cáncer de pulmón que no han estado expuestos al humo, otros factores, como la exposición al gas radón, el asbesto y la contaminación del aire, son responsables.

Signos y síntomas del cáncer de pulmón

El cáncer de pulmón se clasifica de acuerdo con el tipo de célula involucrada. Dos tipos principales constituyen el 97 por ciento de todos los cánceres de pulmón. La mayoría de los cánceres de pulmón (80 por ciento) son cánceres de pulmón no microcíticos. El otro 17 por ciento son cánceres de pulmón de células pequeñas que, a pesar de estar compuestos de células pequeñas, producen un tumor grande.

Los cánceres de células pequeñas contienen hormonas que pueden causar anormalidades como alto contenido de calcio debido a la producción de una hormona que imita a la hormona paratiroidea. Otra hormona producida por los cánceres de células pequeñas es la hormona antidiurética, que produce baja concentración de sodio en la sangre y sobrecarga de líquidos.

El cáncer de pulmón tiene los siguientes signos y síntomas:

  • Tos constante
  • Tos que produce sangre
  • Dificultad para deglutir
  • Voz ronca
  • Dolor en el pecho o abdomen
  • Neumonía
  • Dificultad para respirar
  • Se disemina al cerebro, los huesos, el hígado y los riñones
  • Pérdida de peso y pérdida de apetito

Diagnóstico y tratamiento del cáncer de pulmón

Una radiografía de tórax es el primer estudio que se realiza para buscar cáncer de pulmón. Puede mostrar el tumor y/o el ensanchamiento de las estructuras en el centro del pecho desde la diseminación del cáncer hasta los ganglios linfáticos allí. Luego, se hace una biopsia del tumor para hacer un diagnóstico definitivo.

El tratamiento depende del tipo de célula, la cantidad de diseminación y la condición física del paciente. Los tratamientos incluyen la extirpación quirúrgica (si es posible), quimioterapia y radioterapia. La cirugía puede involucrar cualquier cosa, desde la extirpación de parte del lóbulo del pulmón en el que se encuentra el tumor hasta la extirpación de un pulmón entero. Al igual que con otros tipos de cáncer, el tumor se estadifica en base a la cantidad de diseminación que ha ocurrido en el momento del diagnóstico.

El pronóstico para cualquier tipo de cáncer de pulmón es malo. En el momento en que se hace el diagnóstico, el cáncer generalmente está avanzado. Tiene sentido tratar de prevenir el cáncer de pulmón en lugar de tratarlo después de que haya ocurrido.

El mejor consejo para la prevención del cáncer de pulmón es reducir o dejar de fumar. El tabaquismo se ha reducido en los Estados Unidos y en todo el mundo mediante leyes que prohíben fumar en lugares públicos. Si una persona deja de fumar antes de los 45 años, tiene un bajo riesgo de desarrollar cáncer.

El papel de la vitamina D en el cáncer de pulmón

Varios descubrimientos parecen indicar una relación entre los niveles normales de vitamina D y la prevención del cáncer de pulmón. Algunos de los hallazgos más significativos incluyen los siguientes:

  • El tejido pulmonar normal, el tejido pulmonar premaligno y el tejido pulmonar maligno tienen todos el receptor de vitamina D. Para que el calcitriol realice su trabajo anticanceroso, tiene que ser capaz de unirse al tejido apropiado.
  • Existe una asociación inversa entre la cantidad de exposición a los rayos ultravioleta B (los rayos del sol que son responsables de desencadenar la producción de vitamina D en su cuerpo) y la aparición de cáncer de pulmón. Entre más exposición, menos común es el cáncer.
  • Los pacientes que se someten a cirugía para el cáncer de pulmón durante el verano, cuando el ultravioleta B está en su apogeo, tienen un mejor pronóstico que aquellos que se someten a cirugía en el invierno.

Lo que falta para completar esta historia son estudios que muestran que las células pulmonares o las células de cáncer de pulmón están influenciadas por el calcitriol; que los altos niveles séricos de 25-hidroxivitamina D están asociados con un bajo riesgo de cáncer de pulmón; y que dar suplementos de vitamina D a las personas con bajo nivel de vitamina D les ayuda a evitar el cáncer de pulmón.

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