El papel de la vitamina D en la enfermedad de Graves

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Por Alan L. Rubin

La enfermedad de Graves es una enfermedad autoinmune en la que el metabolismo del cuerpo se acelera. Es posible que la deficiencia de vitamina D pueda jugar un papel en el desarrollo de la enfermedad de Graves – hay alguna evidencia que sugiere esto, pero aún no se ha probado.

La enfermedad de Graves es causada por un anticuerpo que hace que la glándula tiroides produzca demasiada hormona tiroidea – el anticuerpo activa el receptor de la hormona estimulante de la tiroides (TSH). La enfermedad de Graves suele ir acompañada de enfermedades oculares y de la piel.

Bajo circunstancias normales, la glándula pituitaria en el cerebro produce TSH, la cual pasa a través del torrente sanguíneo para estimular la glándula tiroides (localizada en el cuello) para producir hormona tiroidea. La hormona tiroidea regula el metabolismo en el cuerpo.

Normalmente, si la tiroides no está produciendo suficiente hormona, la hipófisis secreta más TSH. Si la tiroides produce demasiado, se suprime la TSH. En la enfermedad de Graves, el anticuerpo imita el efecto de demasiada TSH, aunque el nivel real de TSH es muy bajo.

Signos y síntomas de la enfermedad de Graves

La enfermedad de Graves es diez veces más común en las mujeres que en los hombres. Por lo general, comienza entre los 30 y 60 años de edad. Es hereditario, pasa de madre a hija, pero a veces se salta una generación. Lo que se hereda es la tendencia a que ocurra un ataque autoinmune a la tiroides, pero todavía se necesita un desencadenante para iniciar el ataque autoinmune.

Los desencadenantes conocidos de la enfermedad de Graves incluyen el estrés, la enfermedad, el embarazo y otros factores. Curiosamente, el riesgo de hipotiroidismo también aumenta en las mismas familias que están en alto riesgo de la enfermedad de Graves.

Los signos y síntomas de la enfermedad de Graves incluyen los siguientes:

  • Rodillas hinchadas con una apariencia cerosa
  • Ojos saltones con la parte blanca por encima y por debajo de la pupila
  • Temperatura corporal persistentemente alta
  • Pérdida de peso como resultado de la pérdida de masa muscular
  • Piel húmeda y caliente debido al aumento de la sudoración
  • Pulso rápido sentido como palpitaciones del corazón
  • Temblor fino de los dedos
  • Debilidad
  • Aborto espontáneo de un embarazo si no se controla
  • Aumento de las deposiciones y algunas veces diarrea
  • Aumento del apetito, pero pérdida de peso debido al aumento del metabolismo
  • Pérdida de hueso debido a una mayor descomposición, con una mayor tasa de fracturas
  • Aumento de la micción y de la sed
  • Aumento de los reflejos
  • Cambios en el cabello (más delgado, que se cae) y en las uñas (que se rompen fácilmente, se separan del lecho ungueal)

Los médicos diagnostican la enfermedad de Graves midiendo la cantidad de hormona tiroidea libre (activa) y la cantidad de TSH en la sangre. En la enfermedad de Graves, la hormona activa de la tiroides se eleva, se suprime la TSH y una gammagrafía de la tiroides muestra que la glándula está agrandada.

Los niveles de anticuerpos contra el receptor de la TSH también pueden medirse y serán elevados, pero este examen generalmente se realiza en circunstancias excepcionales como el embarazo (debido a que el anticuerpo puede causar la enfermedad de Graves en el feto) Existen otras causas de hipertiroidismo aparte de la enfermedad de Graves, incluyendo nódulos tóxicos, bocios multinodulares y tiroiditis autoinmune.

Tratamiento de la enfermedad de Graves

Los médicos utilizan tres formas principales de tratamiento para la enfermedad de Graves:

  • Píldoras antitiroideas, ya sea methimazole o propiltiouracilo: Estos medicamentos suprimen la capacidad de la tiroides para producir hormona tiroidea y devolver los niveles sanguíneos a la normalidad. Durante el tiempo que la tiroides está suprimida, en algunos pacientes el ataque autoinmune cesa y el paciente se cura efectivamente (aunque no parece ser un efecto directo del medicamento), pero en otros la condición recae semanas o años después de que se deja de tomar el medicamento y el paciente necesita ser retirado por un intervalo más largo o indefinidamente. Este es el único tratamiento que puede curar potencialmente la enfermedad.
  • Yodo radioactivo: La hormona tiroidea está hecha de yodo, y la tiroides absorbe ávidamente la mayor parte del yodo en la dieta. Cuando una forma radioactiva de yodo entra en la tiroides, mata las células tiroideas y cura la tiroides hiperactiva de esa manera. La mayoría de los pacientes terminan con una función tiroidea baja y tienen que tomar la hormona tiroidea en forma de píldora de por vida.
  • Extirpación quirúrgica de la tiroides: Este tratamiento por lo general resulta en una función tiroidea baja, debido a que es difícil extirpar sólo la cantidad suficiente de tiroides para controlar la enfermedad de Graves. Rara vez se hace para tratar la enfermedad de Graves, excepto en circunstancias inusuales, como en el caso de una mujer embarazada y de aquellas personas que no pueden tolerar el medicamento antitiroideo (el yodo radioactivo no se puede usar con seguridad porque puede destruir la tiroides del feto).

Vitamina D y enfermedad de Graves

No hay mucha evidencia que vincule a la vitamina D con la enfermedad de Graves; aún así, hay suficiente que vale la pena considerar. Todo lo que sigue puede relacionar la vitamina D con la enfermedad de Graves:

  • Se ha observado deficiencia de vitamina D en pacientes japonesas con la enfermedad de Graves.
  • Las variaciones en los genes responsables de la señalización del calcitriol o de la acción del calcitriol se han asociado con una alta incidencia de la enfermedad de Graves en algunos estudios. Esto sugiere que cuando el calcitriol no puede funcionar bien en las células, una persona podría ser más propensa a contraer la enfermedad de Graves. Sin embargo, nadie ha hecho pruebas para ver si el tratamiento con vitamina D prevendrá la aparición de la enfermedad de Graves o reducirá su gravedad después de que haya ocurrido.