Donde los caballos salvajes vagan en Letonia.

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Cuanto más viejo crezco, más me gusta buscar lo desconocido, lo insignificante y lo menos célebre.

Tal vez sea parte de mi ADN humano. Esa innegable emoción de apoyar al desvalido y metérselo al hombre. Encontré que esto es particularmente cierto cuando se trata de elegir destinos para visitar y escribir acerca de este año en el BudgetTraveller como Leipzig, el suroeste de Francia y Aarhus. Volví a Barcelona este año. Cuando veo en todas partes carteles que dicen’Turistas fuera y F*** Off’ colgando de los balcones de los locales y también el simple acto de ir de A a B convirtiéndose en un calvario, algo que no era el caso hace ya cinco años, empiezo a preocuparme. Cada vez me siento más atraído a visitar lugares insólitos donde la gente le da la bienvenida, donde su dinero puede marcar la diferencia y también donde su mente y su cuerpo pueden descansar: unas verdaderas vacaciones. Paso horas y horas sin parar durante estos días más oscuros del otoño, mirando las vastas franjas vacías de pequeñas ciudades verdes y no anunciadas en mi mapa del mundo, los bordes distantes de nuestro universo inexplorado donde pocos se atreven a aventurarse. ¿Cómo sería ir allí y allí…?

Definitivamente es una de las razones por las que me enamoré de Escocia. El hecho de que puedas caminar kilómetros sin encontrarte con un humano, y mucho menos con un palo.

Otoño en Letonia

Es precisamente ese deseo de buscar lo desconocido lo que me llevó a Letonia este otoño.

Un paisaje verde y llano, la mitad del tamaño de Grecia, lleno de una miríada de playas, ríos, lagos, pantanos y tantos bosques. La extraña ciudad y los humanos de vez en cuando, por si acaso. Es una locura, cuando piensas en ello. La capital, Riga, tiene 700.000 habitantes y cuando se llega a la segunda ciudad, Daugavpils, la población se reduce a 80.000 habitantes. Es bastante desconcertante y triste ver la tendencia a la despoblación en Letonia y en el resto de los países bálticos. Letonia, con una población actual de 1,96 millones de habitantes, ha perdido cerca de una cuarta parte de su población desde que la Unión Soviética se separó en 1991, una tendencia que continúa hasta el día de hoy.

Lo que me lleva a Jelgava, la quinta ciudad más grande de Letonia, 41 kilómetros al suroeste de Riga.

Con una población de 56.000 habitantes, Jelgava es hoy una ciudad de cultura, educación y muchos jóvenes gracias a su próspera universidad. La ciudad fue fundada en 1265 por la Orden de los Livonianos, un grupo de gente nativa de Letonia que se originó en el norte de la península de Kurzeme. Bajo su dirección, la prosperidad de la ciudad creció y alcanzó su apogeo en el siglo XVI bajo el dominio del Ducado de Courland, que había expandido su imperio hasta Zambia y Tobago. Las riquezas del vasto imperio dieron como resultado hermosas mansiones e iglesias que se construyeron a lo largo de Jelgava. La belleza de la ciudad era aparentemente igual a la de Riga, pero en 1944 la tragedia se produjo cuando la ciudad fue bombardeada casi hasta el olvido. Stalin siendo Stalin también voló unos cuantos edificios históricos más en la ciudad para hacer una escena en una película soviética sobre el asedio de Leningrado.

Universidad de Ciencias de la Vida, Jelgava

Más allá de la historia desesperadamente dolorosa, mi fiel guía me dice poco sobre Jelgava.

Tengo poca idea de lo que Jelgava moderna tiene que ofrecer como turista. Así que cuando salí de la estación de tren principal después de un viaje de 40 minutos en tren un día soleado a finales de septiembre, realmente no estaba seguro de lo que el día me esperaba. Por suerte, tenía algo de ayuda a mano. Mi amiga Lelde y la autoridad de confianza en todas las cosas de Letonia habían logrado conectarme con uno de sus amigos que también es uno de los principales Instagrammmers de Letonia: Karlis Buskevics- revisar su cuenta Instagram.

Karlis, se había torcido el tobillo mientras jugaba al baloncesto un día antes, un deporte muy apreciado por muchos letones. Estaba cojeando con muletas, así que íbamos a cubrir algunos de los lugares de interés en su coche. Permítanme señalarles ahora que Jelgava es una ciudad muy fácil de recorrer, pero alquilar una bicicleta, definitivamente ayuda.

Me subo al lujoso BMW de Karlins y a medida que salimos de la estación, me reciben filas de viviendas de estilo soviético deprimentemente familiares que han sido un rasgo característico de mi viaje a Letonia.

Después de cruzar unas cuantas cuadras, Karlis se detiene frente a un tranquilo bloque de apartamentos encalado. La entrada por el suelo del edificio es un centro de actividad con los locales inundando un espacio de cadera que se ve en desacuerdo con su entorno. Nos apilamos para descubrir un café iluminado, fuerte con el olor de la cafeína y la bondad del recién horneado. El café se llama Konditorejas Studija Tarte (Mātera iela 26, Jelgava, LV-3001). El interior de madera y blanco minimalista con un toque de mesas y sofás de madera se siente muy nórdico en tacto y vibración. Parece ser un punto de encuentro popular para los lugareños: en los 30 minutos que estamos allí, Karlis saluda a 5-6 amigos suyos que también han venido a tomar cafeína y azúcar. O simplemente podría ser que Karlins conoce a todos en Jelgava, lo que más tarde descubrí que era cierto. Me gustaba el lugar. Desde macarrones a mousse, pasando por los más deliciosos eclairs de chocolate del mundo (esta era una tendencia en algunas ciudades que visité en Letonia), hay demasiadas delicias aquí para elegir. Karlis y yo escogemos algunas cosas del menú y predeciblemente nos sentimos dulcemente enfermos como niños con granos cuando nos vamos.

Para ayudar a salir de la bondad azucarada, Karlis me lleva a dar un largo paseo por el serpenteante”Lielupe”, también conocido como el”Gran Río”, que serpentea por el corazón de la ciudad.

Es mediodía y hay algunos jóvenes, probablemente estudiantes de la universidad cercana tomando el sol otoñal en el recién creado paseo marítimo. Completo con carriles para bicicletas que corren a lo largo del río y la extraña embarcación vintage amarrada en el río, hay una vibración muy agradable y nerviosa, completada por el puente tridimensional único de cuello de cisne que se arquea hacia la pequeña isla recreativa que ellos llaman Isla Pasta. Más tarde descubrí que, con 152 metros, se trata del puente peatonal y para bicicletas más largo de Letonia.

Más datos interesantes e inusuales sobre Jelgava.

Después de cruzar el puente hacia la Isla Pasta, empiezo a ver una plétora de esculturas de arena gigantescas e inusuales. Resulta que Jelgava es la sede del mayor festival de escultura de arena del norte de Europa, que fue fundado por el tío de Karlins hace 20 años. Cada verano, reconocidos escultores de todo el mundo como la República Checa, los Países Bajos, Estados Unidos, Rusia, Hungría, Italia, Gran Bretaña y, por supuesto, Letonia, se reúnen para crear estas piezas que varían mucho desde héroes ingenuos e infantiles hasta figuras mitológicas y reproducciones de complicadas formas decorativas. Tienen a su disposición 14.000 toneladas de arena para crear estas figuras.

Hablando de resistir la prueba del tiempo, saltamos al otro lado del puente para llegar a uno de los pocos edificios icónicos que aún no había sido completamente destruido en 1944: La Torre de la Santísima Trinidad.

Restaurada en 2010, la torre es el edificio más antiguo de la ciudad y probablemente la estructura más emblemática de la ciudad. Parcialmente reconstruido, el edificio funciona hoy en día como un museo donde se puede aprender más sobre la historia de Jelgava y de la región de Zemgale, que ha sido un semillero de presidentes letones; de hecho, 4 presidentes letones provienen de Zemgale. Usted puede obtener una visita virtual de lo que la iglesia parecía en su día y la mejor parte de la diversión es la oportunidad de vestirse con los trajes locales de Zemgale y obtener su foto. No hay nada mejor que vestirse como los locales, ¿crees que podría hacerme pasar por un zemgaliano?

La Tour de Marie

La otra característica notable de la torre es que alberga un restaurante francés muy romántico llamado’La Tour de Marie’ desde donde se puede disfrutar de impresionantes vistas panorámicas de la ciudad mientras se toma un sorbo de Beaujolais o Burdeos. Si no tienes tiempo para cenar como yo, puedes ir al panorama de la azotea que te ofrece una hermosa perspectiva del cielo de la ciudad, algo que no puedes dejar de hacer si estás visitando Jelgava.

Después de subir todas esas escaleras de la torre, me sentía un poco sediento, así que Karlis sugirió que pasáramos por la famosa cervecería artesanal local Alus Darita Viedi para probar unas cervezas. (de la cual Karlis es también el director de marketing de )

Apenas son las 11:30 de la mañana y le pregunto si es demasiado temprano para la cerveza.

No hay una hora fija para beber cerveza en Jelgava”, me dice sin rodeos y yo asiento con la cabeza.

Dios, me encanta Letonia.

Nunca habría asociado a Letonia con las cervezas artesanales y la cerveza en general. Incluso con el duro frío y la gran popularidad de las bebidas fuertes, como el vodka y los tradicionales Melnais Balzams (Bálsamo Negro), la cerveza sigue siendo la bebida preferida en Letonia y se sorprenderá gratamente de la variedad y calidad de las cervezas disponibles.

La cerveza es omnipresente para todas las ocasiones sociales en Letonia, especialmente durante su celebración de Jāņi (Solsticio de Verano) donde usted encontrará gente bebiendo su cerveza casera o artesanal, a menudo disfrutada con su queso de leche agria Jāņi que está especialmente hecho para los veranos.

Probé algunas de sus cervezas en su pequeña cervecería en las afueras de la ciudad, no soy un gran conocedor de la cerveza artesanal, pero todas me parecen deliciosas, especialmente su rubia. También la cerveza es sin filtrar y sin pasteurizar, como muchas otras cervezas locales. No sé ustedes, pero después de beber 3 o 4 de estos, ¡yo lucho! Podría convertirse en un peso ligero en la vejez. Nota: La cervecería no está abierta al público en este momento, pero puede encontrar sus cervezas en todos los buenos bares de Riga si tiene curiosidad por probarlas.

Sintiéndonos un poco mareados después de toda esa gloriosa cerveza, Karlis sugiere que vayamos a dar un pequeño paseo para ver algunos de los edificios icónicos de la ciudad que sobrevivieron a la guerra.

En primer lugar, el enorme edificio de la Universidad de Agricultura y Ciencias de la Vida, también conocido como Palacio Jelgava. Situado en una pequeña isla en medio de la”Lielupe”, el palacio es un edificio de color rosa brillante con 669 habitaciones que una vez fueron el hogar de los fabulosamente ricos duques y duquesas de Courland que mencioné antes. Un poco de historia para aquellos que les interesa – el palacio fue construido en 1730 por un arquitecto llamado Francesco Bartolomeo Rastrelli que fue responsable de la construcción del Palacio Rundale de Letonia y del magnífico Palacio de Invierno de Rusia. Hay un museo dentro del cual no visité… Las salas aparentemente fueron destruidas en la guerra y desde entonces no han sido renovadas. Así que lo que ves es una concha gloriosamente hermosa sin nada de nota real dentro de la cual es….una verdadera vergüenza.

Villa Medem Jelgava

Karlins también me lleva a otro hermoso edificio renacentista en la ciudad que también había sido destruido en su interior pero que aún conserva un exterior gloriosamente bello. Los actuales propietarios, ambos arquitectos han intentado restaurar los interiores del edificio, pero no estoy seguro de que hayan hecho justicia al lugar. Me gustaría que lo vieras por ti mismo y que luego podamos comparar notas. Se llama Villa Medem y ha disfrutado de una colorida historia, sirviendo como hogar para el ejército de Rusia Occidental, que en los últimos años se ha convertido en un teatro y un club nocturno antes de convertirse en propiedad privada.

El día ha pasado volando y ya casi es hora de que regrese a la bulliciosa metrópoli. Karlis, sin embargo, tiene una cosa más en la manga que quiere compartir conmigo y que me promete que me va a volar la cabeza.

Caminamos más arriba del río y pronto llegamos a esta pradera muy cubierta de hierba que está empequeñecida por esta enorme torre de observación de madera. El glorioso sol otoñal se ha desvanecido y ha sido reemplazado por nubes oscuras y ominosas a lo lejos. El viento se arremolina alrededor de nuestros pies y sacude el robusto armazón de madera de la torre mientras subimos lentamente tres tramos de escaleras. Me detengo en la cima y finalmente Karlis me revela el secreto de este lugar.

¡Caballos salvajes!

A lo lejos, Karlis señala a un pequeño grupo de unos 10 caballos salvajes que pastan al lado de la orilla. Aparentemente, hay 60 de ellos en total repartidos por toda la zona. Bajamos de la torre y entramos en el corral cerrado construido para mantener al caballo dentro de unos límites seguros. Tengo que admitir que estaba un poco nervioso. Tenía esta imagen de ellos corriendo hacia mí a una velocidad vertiginosa. La realidad, sin embargo, no podía ser muy diferente. En el momento en que salimos al campo, todo el grupo de 10 caballos, madre e hijo, caminó lentamente hacia nosotros con la esperanza de que les diéramos de comer. Lo que no hicimos. Se nos acercaron y nos acariciaron las manos y los bolsillos para averiguar si estábamos escondiendo algo de comida. Después de hablarles con voz baja y tranquilizadora, les acaricié suavemente el cuello y miré sus hermosos ojos negros. Fue un momento mágico. Los dejamos allí, todo el grupo mirándonos en silencio. Fue un momento agridulce.

Le pregunté a Karlis cuál era la historia detrás de ellos. Según él, habían escapado de un circo y decidieron hacer de este tramo de tierra de hierba su hogar. Otra historia que no puedo confirmar es que los caballos fueron traídos aquí para pastar y proteger las praderas de especies vegetales invasoras como parte de un proyecto con la Unión Europea y el Fondo Mundial para la Naturaleza. Si sabe la verdad, por favor, hágamelo saber.

Así que. Ese fue Jelgava, un destino felizmente fuera de lo común con bolsillos de historia interesante, buena comida y cerveza, además de una extraña sorpresa mágica.

Al igual que Daugavpils, no estará muy presente en muchos itinerarios del Báltico, pero si como yo, te gusta celebrar los lugares menos celebrados, buscar lo desconocido y buscar un día diferente, definitivamente vale la pena el viaje desde Riga.

Academia Coffee and Breakfast bar

Lo esencial

El viaje en tren de Riga a Jelgava dura 45 minutos y cuesta sólo 2 € por trayecto. Si buscas un lugar asequible y decente para comer, visita Chocolate & Pepper ( Krišjāņa Barona iela 6,) donde tienen un menú de precio fijo: 5,70€ por 2 platos o 7,90€ por 3 platos.

Para obtener un café bien hecho en un ambiente verdaderamente hipster, también puede visitar el excelente bar Academia Coffee and Breakfast (Akadēmijas iela 4a, Jelgava).

Gracias por leer y si has disfrutado de mi última entrega de nuestro Viaje por carretera a Letonia, echa un vistazo a nuestra aventura en Daugavpils más nuestro intento de encontrar setas silvestres en Letonia.

Descargo de responsabilidad

Visitamos Jelgava como parte de un proyecto de un mes de duración con Magnetic Latvia (LIAA). Aunque mi viaje fue cubierto por LIAA, todas las opiniones expresadas aquí son enteramente mías. Paldies a Karlis y al Patronato de Turismo de Jelgava y a Lelde Benke por traernos a Jelgava – espero volver pronto.

Así:

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