Adictos a las compras en la vida real – Chatelaine

Hace tres años, Melinda Durocher* tocó fondo. La mujer de 48 años de Toronto había acumulado $73,000 en deudas personales sin garantía a través de sus seis tarjetas de crédito y una línea de crédito, y ella tenía poco que demostrar. Por supuesto, sus armarios y cajones estaban repletos de ropa que había comprado durante sus viajes diarios de almuerzo y descanso a los ganadores cercanos; incluso tenía bolsas de ropa en el maletero de su coche que había planeado donar a una organización benéfica, pero de las que simplemente no podía desprenderse. Pero se estaba alarmando de que ya no podía permitirse comprar comestibles a menos que los cobrara.

Cuando su camioneta, que Durocher necesitaba para trasladarse a su trabajo como gerente de oficina en una empresa de contabilidad, se volvió insegura para conducir, supo que había llegado al final de la línea.

“Ya me habían rechazado un préstamo, así que sabía que no calificaría para un préstamo de automóvil, y que no habría podido pagar los pagos de todos modos”, dijo Durocher con toda naturalidad durante una entrevista telefónica. “Ahí fue cuando fui a pedir ayuda a una agencia de asesoramiento crediticio.”

Durocher es sin duda un adicto a las compras. Aunque la palabra pueda parecer linda, en realidad significa mucho más de lo que la mayoría de la gente espera: El Shopaholismo es una condición seria, y las personas que lo padecen tienen el potencial de convertirse en víctimas inesperadas de la actual crisis económica.

A excepción de los pocos ideológicos que se han salido de la red y cultivan sus propios alimentos, todos vivimos en una economía de consumo. El hogar canadiense promedio gasta alrededor de $60,000 al año en todo, desde refugios hasta equipos estéreo y alcohol. Incluso en tiempos de crisis económica, el deseo de comprar sigue siendo tan fuerte que puede ser mortal, como lo fue en el caso del empleado de la tienda Wal-Mart Jdimytai Damour, pisoteado hasta la muerte por cazadores de gangas el pasado noviembre en el estado de Nueva York.

En particular, se anima a las mujeres a que no sólo gasten dinero, sino que se identifiquen como compradoras: Un bombardeo de publicidad siempre presente nos lleva a comprar ese nuevo producto que mágicamente infundirá perfección en nuestras vidas; mientras tanto, la cultura pop nos ofrece iconos femeninos como Becky Bloomwood, el desventurado y compulsivo gastador del libro Confesiones de un adicto a las compras de la autora británica Sophie Kinsella, que se estrenó como película en febrero. No hemos nacido tanto para ir de compras como para ir de compras.

“A lo largo del siglo XX, las empresas de marketing y publicidad se dieron cuenta de que las mujeres controlaban el poder adquisitivo del hogar, incluso si no eran ellas las que ganaban el dinero, y[la industria] realmente comenzó a hacer marketing deliberadamente hacia las mujeres”, dice Pamela Klaffke, una comentarista de consumo de CBC Radio con sede en Calgary y autora del libro Spree de 2003: Una historia cultural de las compras. “Hoy en día, ha habido una glamorización de las compras y el gasto excesivo a través de la cultura pop: todo el cliché de Sex and the City, donde la protagonista no tenía suficiente dinero para comprar un apartamento porque lo había gastado en cientos de pares de zapatos. Y eso era perdonable, incluso lindo, porque se supone que es el camino de la mujer moderna”.

Todos hemos experimentado la agradable sensación de marearse al conseguir un nuevo par de zapatos o un vestido de fiesta. Y todos hemos sido de vez en cuando poco sabios con nuestro dinero – digamos, arruinando un bono de fin de año en una escapada de fin de semana en lugar de meterlo en un RRSP. Entonces, ¿cuándo requiere nuestra terapia de venta al por menor una terapia real?

La definición de trabajo de un gastador compulsivo es vaga: Es simplemente alguien que compra en exceso o que está preocupado por comprar o comprar.

“Vi a una paciente que, cuando iba a comprar un par de pantalones, los compraba de todos los colores, aunque no podía permitírselos”, dice Peggy Richter, psiquiatra y directora de la clínica de trastornos obsesivos compulsivos y relacionados del Centro de Servicios de Salud Sunnybrook en Toronto. “Tenía un dormitorio de su apartamento lleno de ropa que nunca se usó. Ella tenía el impulso de comprar, y comprar en exceso, y no podía luchar contra ello. Eso la metió en una importante deuda financiera. Estaba muy angustiada por ello.”

Todavía hay debate sobre cómo se debe clasificar la afección, ya que se superpone con trastornos adictivos (como el alcoholismo), trastornos del estado de ánimo (como la depresión) y trastorno obsesivo-compulsivo. Richter cree que la mejor comparación es con la adicción. “No hay una gran cantidad de datos”, dice. “Pero alguna literatura lo relaciona con los receptores de dopamina en el cerebro, así que está activando el sistema de recompensa, aunque el mecanismo real en funcionamiento todavía se entiende muy poco.”

Ciertamente, los adictos a las compras describen los sentimientos que experimentan al hacer compras de maneras que van más allá de un viaje de fin de semana ordinario al centro comercial con algunas amigas.
“Me encanta la sensación de euforia que siento cuando voy de compras”, dice Durocher. “Es el mismo tipo de sensación que tienes cuando haces ejercicio.” Ella relaciona sus primeros atracones de compras con la depresión que experimentó después del final de su primera relación seria desde su divorcio hace 10 años. “Realmente veo las compras como una adicción. Sé que tiene mucho que ver con mi autoestima. Me siento mejor conmigo mismo con un traje nuevo. No soporto usar lo mismo temporada tras temporada”, dice. “Comprar no me hace sentir mejor, pero me hace sentir mejor.”

Pero con los altibajos vienen los inevitables altibajos. Los atracones de compras son una fuente tremenda de ansiedad para los gastadores compulsivos, más a menudo porque no tienen los fondos para pagar por sus parranda.

“Me obsesionó el dinero desde el momento en que me desperté por la mañana hasta que me fui a la cama”, dice Sharon H., quien durante 12 años ha estado asistiendo a reuniones semanales en Debtors Anonymous, un grupo de apoyo y educación basado en el modelo de Alcohólicos Anónimos. La profesional de 61 años de Toronto sigue traumatizada por el recuerdo de cómo, hace 13 años, vació la cuenta de ahorros de su hija de 10 años para ayudar a cubrir el sobregiro familiar. “Tenía mucha culpa y vergüenza por no poder hacer las cosas por mis hijos, y me sentía menos que otras personas: menos inteligente, aunque tenía un título de postgrado; menos competente. El gasto me causó tanta angustia que creo que nos envejeció a mí y a mi marido durante 10 años. Me puse gris antes.”

Aunque podemos pensar en el shopaholismo como un rasgo femenino, los expertos dicen que la afección afecta a los sexos casi por igual. Un estudio realizado en 2006 por la Universidad de Stanford reveló que el 5,5 por ciento de los hombres y el 6 por ciento de las mujeres estadounidenses mostraban un comportamiento de gasto compulsivo. Sin embargo, las personas que buscan tratamiento médico para esta afección generalmente son mujeres, dice Richter.

“Clínicamente, las personas que gastan compulsivamente son aproximadamente un 80 por ciento mujeres, pero puede haber un gran número de problemas en cuanto a por qué”, dice Richter. “Las mujeres son más propensas a pedir ayuda, por ejemplo, y también son más propensas a tener un estatus económico más bajo, por lo que puede ser un problema mayor para ellas que para los hombres, quienes tienen más probabilidades de tener mayores ingresos y no tanto de identificar el gasto compulsivo como un problema”.

Los hombres y las mujeres adictos a las compras también difieren en lo que tienden a gastar su dinero. Gad Saad, un psicólogo evolutivo de la Universidad Concordia de Montreal, ha notado el comportamiento clásico de supervivencia de la persona en su investigación sobre el gasto compulsivo: Tanto hombres como mujeres compran productos para atraer al sexo opuesto y asegurar que sus genes sean transmitidos, pero para los hombres, los artículos están relacionados con su estatus; las mujeres compran productos que los hacen más atractivos físicamente.

“Si se mira, por ejemplo, a los coleccionistas de automóviles, tienden a ser abrumadoramente hombres”, dice Saad. “Pero cuando se dedican a la compra compulsiva, las mujeres no están comprando artilugios, clavos y martillos, sino ropa, zapatos, cosméticos y otras cosas que se utilizan para embellecerlos. Es un mecanismo inadaptado de un proceso de otra manera adaptable, la búsqueda del embellecimiento enloquecido”.

El gasto compulsivo se identificó inicialmente como un trastorno a principios del siglo XX. Pero no fue hasta la década de 1980 que la palabra”adicto a las compras” comenzó a aparecer en los medios de comunicación, convenientemente a tiempo para describir las revelaciones de la recién depuesta primera dama de Filipinas Imelda Marcos y su colección de 3.000 pares de zapatos, así como la ascensión de la recién casada Princesa Diana al mundo de la alta costura. Sin embargo, es difícil decir si el gasto compulsivo es una aflicción moderna, ya que ciertamente ha habido gastadores notables en el pasado. Por ejemplo, María Antonieta no fue precisamente ahorrativa cuando renovó la corte de Versalles, un derroche que fue parte de lo que llevó a sus súbditos a ejecutarla durante la Revolución Francesa. Y cuando el ex presidente estadounidense Thomas Jefferson murió en 1826, no tenía un centavo, y su patrimonio tuvo que ser vendido para pagar sus deudas.

Sin embargo, aunque el adiccionismo a las compras no sea un fenómeno nuevo, ciertamente ha sido posible gracias al mundo occidental moderno y a un invento moderno en particular: la tarjeta de crédito.
“Los gastos con tarjetas de crédito son un gran problema porque no parecen dinero en efectivo”, dice Laurie Campbell, directora ejecutiva de Credit Canada, una de las varias agencias de ayuda financiera sin fines de lucro en todo el país. “La gente tiene el hábito de salir y hacer compras impulsivas con sus tarjetas de crédito. Ni siquiera van a ver las facturas durante otro mes, momento en el que no recuerdan lo que han comprado. Cuando ven la cuenta, están en estado de shock porque es muy alta”.

Agobiados por grandes deudas, la mayoría de los adictos a las compras soportarán aún más estrés financiero en el clima económico actual, a medida que los despidos aumentan y el crédito se vuelve más difícil de obtener. Y somos una nación al borde del abismo: Según Statistics Canada, la deuda promedio de las familias con tarjetas de crédito llegó a casi 5.000 dólares en 2005, frente a los 3.500 dólares de 1999, mientras que las líneas de crédito personales se han disparado de 15.541 dólares a 20.505 dólares en el mismo período.

El número de llamadas a Credit Canada de personas que buscan ayuda con su situación financiera ha aumentado en un 10 por ciento cada año durante la última década. “La gente ha aceptado la idea de que cualquier problema en su vida se puede resolver saliendo de compras, y es una receta peligrosa, porque ha causado estragos en la vida financiera de la gente”, dice Campbell. “El mayor problema para nosotros ahora es que la carga de la deuda es increíblemente escandalosa, y la capacidad de la gente para pagar esa deuda se está reduciendo”.

Hay ayuda disponible para los adictos a las compras, pero el tratamiento puede ser problemático. Por un lado, es difícil determinar quién es un verdadero gastador compulsivo: La afección es más difícil de detectar que el abuso de sustancias o la adicción porque comprar es socialmente aceptable (incluso se recomienda), no hay síntomas físicos o que pongan en peligro la vida, y los adictos a las compras por lo general buscan ayuda sólo cuando deben mucho dinero. Los consumidores compulsivos descubren que revelar la mala administración de su dinero sigue siendo un estigma profundo.

“Es muy vergonzoso tener que admitir que has comprado hasta que te has caído”, dice Debra Anden. La autodenominada adicta a las compras de Vancouver, de 37 años de edad, solía gastar al menos 100 dólares a la semana comprando ropa y joyas mientras salía con sus amigos. Aunque no se encuentra en una situación económica difícil, ya que gana un salario de unos 60.000 dólares en su trabajo administrativo, se sintió abrumada en enero de 2008 cuando su proyecto de ley de Visa llegó a mediados de los 20.000 dólares.

Anden finalmente se puso en contacto con una agencia de ayuda a la deuda en Vancouver después de que se dio cuenta de que había un anuncio de un servicio financiero sin fines de lucro en un coche de SkyTrain. Con la ayuda de un consejero, estableció un plan de pago, junto con un presupuesto que ha aprendido a respetar, y ha aceptado no utilizar una tarjeta de crédito hasta 2012. Anden se siente positiva sobre sus finanzas por primera vez en años, pero todavía no le ha dicho a sus amigos o a su familia el alcance de sus dificultades financieras. “Te sientes como un tonto enorme, y no quieres que te menosprecien.”

De hecho, “no hay duda de que la gente prefiere hablar de su vida sexual que de sus finanzas”, dice Campbell. “Es un gran tabú. Esa es otra razón por la que creo que los problemas financieros se han salido de control, porque si nadie habla de ellos, entonces se quedan sin control”. Para romper el ciclo, Credit Canada no sólo ayuda a sus clientes a negociar los pagos con los acreedores, sino que también ofrece seminarios sobre presupuestos personales y administración de dinero. También está impulsando una campaña de concienciación financiera para estudiantes de secundaria en todo el país. “La educación es la clave para ayudar a tratar y también prevenir este tipo de problemas financieros”, dice Campbell. “Es nuestra única salida”.

Lo que es más controversial son las opciones médicas disponibles para los adictos a las compras. Existen dos opciones para los pacientes que pueden encontrar tratamiento: un curso de inhibidores selectivos de la recaptación de serotonina, o ISRS (los mismos medicamentos utilizados para tratar la depresión, la ansiedad y el trastorno obsesivo-compulsivo), y la terapia cognitivo-conductual, un tratamiento basado en la conversación que se centra en reconocer y desafiar el comportamiento dañino.

No todos aprueban la terapia basada en medicamentos para tratar el shopaholismo; incluso hay escépticos en la comunidad psiquiátrica, donde el tema de incluir el gasto compulsivo en el Manual Diagnóstico y Estadístico de Trastornos Mentales, el estándar de oro para la psiquiatría, todavía está siendo debatido. En el centro de la discusión está si un diagnóstico de gasto compulsivo está medicando innecesariamente un extremo del comportamiento humano normal.

“¿Ser adicto a las compras es una adicción, o es un trastorno obsesivo-compulsivo, o es lo que llamamos casos aislados, o simplemente estamos inventando una enfermedad completamente nueva para las mujeres? “Estoy seguro de que las compañías farmacéuticas esperan que las mujeres se digan a sí mismas:’Dios mío, podría ser un adicto a las compras, necesito ir a comprar Celexa'”.

Incluso Richter señala que estudios recientes sobre la eficacia de la terapia farmacológica no han revelado diferencias entre los ISRS y los placebos en el tratamiento del gasto compulsivo, aunque describe los beneficios de la terapia cognitivo-conductual como “bastante buenos”. Sin embargo, independientemente del tipo de tratamiento que se busque, Richter cree que es importante que se permita a los adictos a las compras recibir ayuda médica si así lo desean.

“Si legitimamos el gasto compulsivo como un diagnóstico real que trae consigo sufrimiento, puede significar que más personas traten de obtener ayuda”, dice Richter. “Si es un trastorno médico real, se reconocerá que es un problema real y que puede haber tratamientos reales disponibles.”

Melinda Durocher lleva tres años en su plan de reducción de deudas. Ella hace pagos mensuales de $400, y se supone que no debe usar una tarjeta de crédito hasta enero del 2011. Pero algunos hábitos son difíciles de romper: Todavía tiene una tarjeta, que mantiene en su saldo máximo de $300.

La vida es “un poco aburrida ahora”. Durocher le lleva el desayuno y el almuerzo al trabajo, ha encontrado un lugar más barato para arreglarse el pelo y no sale tanto. También se mantiene alejada del centro comercial durante al menos dos semanas al mes, para evitar comprar impulsivamente ropa con dinero presupuestado para el alquiler.

Durocher planea recurrir a su fondo de entretenimiento para ver Confesiones de un adicto a las compras cuando se publique. “La idea de un adicto a las compras es linda y divertida, pero la realidad no lo es”, dice. Sin embargo, no culpa al imperativo cultural de la sociedad de comprar o a las tácticas publicitarias para atraerla a una deuda masiva. “Mis amigos no tienen este problema, soy yo. Aunque me pregunto por qué las compañías de tarjetas de crédito siguieron aumentando mi límite”.

Aprender a vivir dentro de sus posibilidades puede parecer un cambio de paradigma silencioso, pero ha sido un cambio profundo. “Recuerdo que pensé que la única manera de salir de la deuda sería la muerte”, dice Durocher. “No estoy más feliz, aunque ahora estoy más aliviada”.